Le voltigeur des Braves d’Atlanta Hank Aaron sourit lors d’une conférence de presse à la suite d’un match de Ligue nationale contre les Dodgers de Los Angeles au cours duquel Aaron a frappé son 715e circuit en carrière à Atlanta le 8 avril 1974. (AP Photo / File) AP

Jeudi marque le 47e anniversaire du 715e circuit de Hank Aaron. Mais c’est la première fois que l’étape du baseball restera dans les mémoires sans Aaron.

Jouant pour les Braves d’Atlanta dans un match de Ligue nationale contre les Dodgers de Los Angeles, Aaron a martelé un terrain d’Al Downing au-dessus de la marque de 385 pieds sur la clôture du terrain du centre gauche à Atlanta-Fulton County Stadium pour briser son égalité avec Babe Ruth à le sommet du tableau des courses à domicile en carrière dans le baseball.

Dans son autobiographie, «I Had a Hammer», écrite avec Lonnie Wheeler, Aaron a écrit à propos du quatre-bagger de quatrième manche: «Downing l’a frotté puis a jeté son curseur bas et bas au milieu, ce qui n’était pas là où il le voulait , mais ce qui me convenait. Je l’ai frappé carrément, bien que pas assez bien pour que je sache qu’il était parti.

Mais il était parti, et à 20 h 07. CDT Le 8 avril 1974, le baseball avait un nouveau champion du home run pour la première fois en 52 ans, 263 jours, avec l’emblématique 714 de Ruth cédant la place à la nouvelle pierre de touche de 715.

Aaron a accompli l’exploit sous surveillance, surveillé par des hommes armés sur les lieux au cas où l’un des bigots qui couvait amèrement à l’idée d’un homme noir détenant le record individuel le plus célèbre du sport américain aurait tenté de donner suite aux menaces de mort trop fréquemment. est arrivé dans l’avalanche de 900 000 lettres reçues par Aaron en 1974.

Les détracteurs haineux ont transformé l’accomplissement d’Aaron en une épreuve alors qu’il s’approchait du record, de sorte qu’après avoir contourné les bases sur 715, il s’est dirigé vers le micro et a dit à la foule du stade et à une audience de la télévision nationale: «Je remercie Dieu, c’est fini.»

Des distinctions prévisibles ont suivi la fin de la carrière de joueur d’Aaron, qui a eu lieu en 1976. Il a été choisi pour être intronisé au Temple de la renommée du baseball national lors de sa première année d’éligibilité en 1982. Les Braves et les Milwaukee Brewers ont retiré le maillot n ° 44 d’Aaron. Des villes de Wasilla, en Alaska, à El Paso, au Texas, à West Palm Beach, en Floride, à Berkeley Springs, en Virginie, ont nommé des rues en son honneur, et sa ville natale a nommé un stade de baseball et une boucle du centre-ville nommée en son honneur.

Peut-être moins prévisible, la Major League Baseball a commencé une remise annuelle du prix Hank Aaron au meilleur frappeur de chaque ligue en 1999.

Et puis il y a des choses qui sont arrivées à Aaron après 715 qui n’auraient pas pu être prévues quand il a quitté Mobile pour rejoindre les Clowns d’Indianapolis de la Negro American League.

En 2001, le président Bill Clinton a décerné à Aaron la médaille présidentielle des citoyens. L’année suivante, le président George Bush lui a remis la médaille présidentielle de la liberté. Le NAACP Legal Defence Fund l’a nommé lauréat du Thurgood Marshall Lifetime Achievement Award en 2005. En 2014, sa ressemblance rejoint celle d’autres Américains exceptionnels à la National Portrait Gallery du Smithsonian American Art Museum. En 2016, le gouvernement japonais a remis à Aaron l’Ordre du Soleil Levant, des rayons d’or avec rosette du gouvernement japonais.

Comme on pouvait s’y attendre, Aaron est resté dans le baseball après s’être retiré du jeu. Quatre jours après avoir raccroché ses crampons, il a été nommé directeur du développement des joueurs des Braves et a pris en charge le système des ligues mineures d’Atlanta. En 1989, il est devenu vice-président principal et assistant du président des Braves, poste qu’il a occupé toute sa vie.

Mais Aaron a également construit une vie professionnelle en dehors du baseball après 715. Sa 755 Restaurant Corporation exploitait les franchises Arby’s, Church’s et Popeye’s. Il est devenu le premier concessionnaire Black BMW aux États-Unis – où chaque voiture achetée était accompagnée d’une balle de baseball autographiée – et a construit une série de concessionnaires automobiles.

Et Aaron a canalisé sa renommée dans la philanthropie. La Fondation Hank Aaron Chasing the Dream, créée par Aaron et sa femme en 1994, finance dans 12 établissements à travers le pays des bourses d’études 4 pour 4 pour aider les étudiants méritants et à risque à «poursuivre leurs rêves» en finançant des possibilités d’éducation. Aaron a disputé 12 matchs de la grande ligue au cours desquels il est allé 4 en 4 au marbre.

Bien qu’Aaron reste le détenteur du record de carrière de la Major League pour les points produits et le total des buts, il n’a plus la marque des circuits. Aaron a terminé sa carrière avec 755 circuits, un nombre qui n’a jamais été aussi célèbre que 715. Aaron a détenu le record des circuits jusqu’au 7 août 2007, lorsque Barry Bonds des Giants de San Francisco a frappé son 756e circuit.

Aaron a régné en tant que roi des home run du baseball pendant 33 ans et 121 jours. Ruth avait encerclé les buts pour 714 le 25 mai 1935. À ce moment-là, le Bambino était le roi du baseball depuis près de 14 ans, après avoir pris la première place à Roger Connor le 18 juillet 1921, avec son 139e circuit.

Il n’y a pas eu de célébration de Ruth battant le record ce jour-là. À l’époque, le total des circuits de carrière de Connor était estimé à 131. Il est ensuite devenu 136 avant que de nouvelles recherches ne conduisent au 138 désormais accepté.

Dans «J’ai eu un marteau», Aaron se souvient de ce qu’il a fait lors de sa soirée record: «Quand j’étais seul et que la porte était fermée, je me suis agenouillé et j’ai fermé les yeux et j’ai remercié Dieu de m’avoir fait passer. À ce moment-là, je savais ce qu’avaient été les 25 dernières années de ma vie. J’avais fait quelque chose que personne d’autre au monde n’avait jamais fait, et avec cela est venu un sentiment que personne d’autre n’avait jamais eu – pas exactement de toute façon. Je n’ai pas ressenti un sentiment de joie sauvage. Je n’avais pas envie de faire la fête. Mais je me suis probablement senti plus proche de Dieu à ce moment qu’à n’importe quel autre moment de ma vie. J’ai ressenti à la fois un profond sentiment de gratitude et une merveilleuse poussée de libération. J’ai aussi senti un flot de larmes couler sur mon visage.

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Anniversary of 715 arrive sans Hank Aaron
Aujourd’hui dans l’histoire du sport: Hank Aaron bat le record de course à domicile
Yankees Magazine: Aaron se tenait debout dans House That Ruth Built

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