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L’entraîneur-chef des Charlotte Hornets, James Borrego, a adopté une approche quelque peu inhabituelle pour développer son choix n ° 3, LaMelo Ball. Alors que les équipes de loterie laissent généralement leurs jeunes surmonter leurs défauts sur le sol, Borrego a forcé Ball à gagner des minutes sur le banc, et il a été brutalement honnête sur les raisons pour lesquelles il le faisait.

“Si vous retournez la balle cinq fois en 16 minutes, cela ne me résoudra pas”, a déclaré Borrego aux journalistes en janvier. “Si vous faites cela du côté offensif, vous feriez mieux d’apporter quelque chose de manière défensive.” Ball n’a pas apporté grand-chose défensivement, car la plupart des recrues n’en ont pas. Il fait tourner le ballon cinq fois en 16 minutes parce que la plupart des recrues le font. Borrego n’attaquait pas son joueur en suggérant autant. Il reconnaissait une réalité typique du basket-ball de la NBA: peu importe à quel point les chiffres ou les faits saillants sont voyants, les recrues sont presque toujours mauvaises.

La récompense de jouer des joueurs actuellement mauvais est l’espoir que cela les transformera un jour en bons. Ce sera presque certainement le cas avec Ball. On peut dire la même chose du choix n ° 2 du classement général James Wiseman, qui mène toutes les recrues aux rebonds et aux blocs et est quatrième au score, mais dont les guerriers ont été surclassés de 63 points avec lui au sol cette saison. Les frelons de Ball sont moins-35 dans ses minutes. Sur les 76 recrues qui ont pris la parole cette saison, 50 ont des notes nettes négatives. Parmi les 22 avec des positifs, l’écrasante majorité joue pour les équipes éliminatoires. Donner des minutes aux recrues est un sacrifice. Perdez à court terme, gagnez à long terme.

C’est ce qui rend l’approche de Tom Thibodeau pour nourrir Immanuel Quickley si perplexe. Les Knicks ne perdent pas à court terme avec lui. C’est tout le contraire, en fait. Selon presque toutes les estimations, Quickley est déjà un joueur gagnant, qui a été largement immunisé contre les échecs de la recrue typique. Pourtant, Thibodeau ne l’a pas démarré une seule fois et l’a limité à moins de 20 minutes par match, potentiellement au détriment des espoirs de New York en séries éliminatoires.

Les Knicks sont 2,1 points pour 100 possessions de mieux avec lui au sol, et quand il partage le terrain avec les deux autres pierres angulaires de New York, Julius Randle et RJ Barrett, ils tuent leurs adversaires de 14,3 points pour 100 possessions. Ce ne sont pas non plus des moments à faible effet de levier. Il a joué 37,5% de ses minutes au quatrième quart, et son efficacité de but a en fait augmenté plus tard dans les matchs.

Cette hausse de fin de partie n’est pas qu’une amélioration relative. Dans un échantillon de cinq matchs certes minuscule, Quickley marque en moyenne 3,8 points par match dans l’embrayage. Cela briserait le record de recrue de Kyrie Irving de 3,7 établi au cours de la saison 2011-12, et bien qu’une certaine régression soit inévitable sur un échantillon plus significatif, il convient de noter que son rythme actuel est étonnant, même selon les normes des vétérans. Il y a sept MVP actifs dans la NBA. Seuls deux d’entre eux – James Harden (5,8) et Kevin Durant (4,3) – marquent plus dans l’embrayage que Quickley. Cela laisse Quickley devant LeBron James (3,6), Stephen Curry (2,9), Russell Westbrook (2,4), Giannis Antetokounmpo (1,7) et Derrick Rose (1,4). Ce n’est pas vraiment une mauvaise compagnie à garder. Quickley est déjà plus à l’aise en fin de match que la plupart des vétérans.

Mais le score peut être vide chez les recrues. Revenant à la critique de Borrego sur Ball, Quickley ne retourne pratiquement jamais le ballon. Il ne l’a fait que 19 fois en 18 matchs, et fait rarement la même erreur deux fois, mis à part une légère propension à voler sans plan.

Le plus souvent, lorsque Quickley fait une erreur, il la corrige rapidement (jeu de mots intentionnel). Considérez simplement ce chiffre d’affaires par rapport aux Portland Trail Blazers. Quickley renverse le lob à Nerlens Noel du pick-and-roll:

Seulement quelques possessions plus tard, Quickley et Noel exécutent un pick-and-roll à double traînée aux côtés d’Obi Toppin. Regardez la trajectoire du col. Cette fois, sachant l’espace dont dispose Noel, Quickley le sous-jette intentionnellement:

Ce n’est pas comme si le QI de Quickley en basketball avait besoin d’une amélioration drastique. Il a le meilleur ratio assistance / roulement sur les Knicks, après tout. Mais ce sont des moments comme ceux-ci qui devraient encourager les Knicks plus que tout. Quickley ressemble rarement à une recrue, mais il fait exactement ce qu’une recrue devrait faire. Il apprend. Il s’améliore, et les chiffres le reflètent.

Les statistiques de comptage des recrues ont tendance à fluctuer, mais même avec ce démarrage lent, Quickley est déjà deuxième parmi ses pairs en matière de notation. S’il devait maintenir quelque chose qui ressemble à son rythme au cours des 11 derniers matchs, il s’enfuirait du peloton, et il le ferait avec efficacité, ne traînant que les Kings de Sacramento, Tyrese Haliburton, parmi les recrues à fort taux d’utilisation. Haliburton a un avantage tout aussi mince en tant que meneur de jeu, bien que les numéros d’aide ne lui rendent pas tout à fait justice. Voici un rendu plus précis de leur efficacité en tant que manieurs de balle: les Knicks marquent 1,064 points par possession en attaque dérivée des pick-and-roll de Quickley, tandis que les Kings marquent 1,092 sur Haliburton. Quickley est dans le 74e centile de la ligue, tandis que Haliburton est dans le 82e.

C’est un écart mineur dans lequel Quickley a coupé récemment, et dont il aura besoin s’il envisage de dépasser Haliburton, qui, comme lui, gagne en fait sa subsistance selon les normes d’un ancien combattant. Ni l’un ni l’autre ne retournent le ballon. Ils ont tenu bon sur la défensive. Ils se sont avérés capables de fonctionner à la fois sur et hors du ballon.

Mais Sacramento permet à Haliburton de faire ces choses. Il est cinquième des Kings en quelques minutes et, compte tenu de sa position en tant qu’équipe de loterie, pourrait se frayer un chemin dans la formation de départ à tout moment. Haliburton n’a pas eu besoin de dons, mais il est néanmoins un choix de loterie, et les Kings sont entrés dans la saison en prévoyant de le jouer.

Le choix n ° 25 obtient rarement de telles garanties. L’ascension de Quickley a été une agréable surprise, et c’est une à laquelle Thibodeau s’adapte encore. Sa charge de travail augmente lentement, mais il y a des arguments contre une avance rapide de son développement. Il est difficile de maintenir l’efficacité non seulement en jouant les minutes de départ, mais aussi en jouant contre des partants adverses. Ne sous-estimez jamais le mur des recrues. Les partants de Thibodeau voient rarement le banc du tout. Quickley ne peut probablement pas encore jouer 38 minutes par match.

Mais il est prêt pour plus que ce qu’il a obtenu, et c’est précisément ce qui l’a placé au cœur de la course Rookie of the Year. Il gagne ses minutes en jouant plus comme un vétéran que comme une recrue, et si les Knicks acceptent cela, ils pourraient peut-être demander à leur jeune meneur de le montrer.

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