Il y avait beaucoup à contempler pour Ihaia West alors que le demi-fly a savouré l’avancée de La Rochelle en finale de la Heineken Champions Cup, pas seulement la manière de leur succès en demi-finale contre Leinster, mais aussi le fait d’atteindre le décideur pour la première fois.

La victoire 32-23 de dimanche à domicile au Stade Marcel Deflandre avait évincé les quadruple champions et bien qu’il ait fallu 65 minutes pour marquer le premier des deux essais de La Rochelle, il y avait eu un air d’inévitabilité dans la montée en puissance du club français. après avoir concédé un score de Tadhg Furlong à la huitième minute sur fond d’indiscipline précoce.

Les prouesses de West avec la botte ont été un facteur important dans l’ascension initiale, ramenant son équipe dans le combat avec un penalty et un but tombé tandis que le flanker Wian Liebenberg était dans la poubelle, puis gardant Leinster en échec en faisant correspondre le penalty de Ross Byrne. pour fermer la moitié d’ouverture juste 13-12 vers le bas.

La deuxième mi-temps avait commencé de la même manière avant que les gros canons de La Rochelle ne prennent le devant de la scène, Gregory Alldritt, Victor Vito et l’homme du match Will Skelton portant des trous durs et percutants dans le mur défensif de Leinster, gardant le côté de Ronan O’Gara sur le pied avant. Jusqu’à ce que le barrage se brise finalement dans le dernier quart-temps, West présent pour cette fois ajoute des conversions au tableau de bord et voit son équipe entrer dans une finale entièrement française contre Toulouse, son rival au titre du Top 14, à Twickenham le 22 mai.

“C’est la première fois pour le club en demi-finale de la Coupe des champions et contre une équipe comme Leinster qui l’a remporté quatre fois, c’est définitivement une victoire massive et massive, un moment énorme pour le club”, a déclaré l’ancien Maori néo-zélandais. .

La façon dont West a réduit l’avance de Leinster au cours de cette première mi-temps et a jeté les bases de son équipe grâce à la pression du tableau de bord pour prendre le contrôle du combat rappelait O’Gara le général de Munster tandis que l’organisation en défense de La Rochelle soulignait le sens défensif de l’entraîneur-chef. .

«Nous avons définitivement parlé de cela (la pression sur le tableau de bord) avec toute l’équipe», a déclaré West, «Lorsque nous entrons dans la zone d’attaque de l’opposition, nous repartons avec trois, cinq, sept points, donc chaque fois que nous entrons dans la zone d’attaque, nous veulent repartir avec quelques points. »

La présence de Skelton a également été d’une grande aide. Contributeur majeur à la victoire des Saracens en finale de la Champions Cup 2019 contre Leinster à Newcastle, la performance de l’ancien Wallaby pour La Rochelle dimanche a égalé son cadre géant de 6 pieds 7 pouces, 19e 9 livres.

“C’est une machine, regardez sa taille”, a déclaré West, “mais la façon dont il se déplace sur le terrain, la façon dont il porte cette taille et ce poids est impressionnante.

«Quand il nous obtient le ballon avant, c’est tellement plus facile de jouer et aussi défensivement aussi, il est génial avec notre défense d’alignement, étant capable d’arrêter les mauls des autres équipes et dans le rugby européen qui est énorme et va très loin. pour aider votre défense. Il fait partie intégrante de notre équipe. »

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