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“Augusta a été le coup de foudre. J’ai été frappé”, a écrit Severiano Ballesteros dans son autobiographie en se rappelant son premier voyage à Magnolia Lane en 1977.

Ses impressions amoureuses n’étaient pas surprenantes. Ayant grandi en racontant les exploits de son oncle Ramon Sota à Augusta en 1965 – lorsque le frère de sa mère a terminé sixième – le Masters avait gagné son cœur dès son plus jeune âge. Quand il pratiquait le chipping ou la mise sur le terrain, il commentait, se suppliant que «c’est pour gagner les Masters».

Quand il enfilait la veste verte pour la première fois en 1980, il affirmait qu’il l’avait déjà vu dans son esprit à la suite de la méditation transcendantale qu’il avait entreprise dans ses préparatifs pour le tournoi. Les méthodes employées étaient si efficaces qu’elles étaient suffisantes pour qu’il se sente quelque peu antipathique à son accomplissement, son professeur lui expliquant plus tard que son esprit pensait qu’il le faisait pour la deuxième fois; puis il a fait exactement cela trois ans plus tard.

Ses exploits en 1980 et 1983 ont engendré un double vainqueur du Masters à Jose Maria Olazabal qui, à son tour, a transmis la flamme à Sergio Garcia. Il y a aussi un lien avec John Rahm, le plus brillant espoir de l’Espagne à l’événement de cette année.

En 1980, les invitations aux Européens pour les Masters étaient aussi rares que les démocrates au Texas. Ballesteros a reçu le sien en vertu d’une lettre que Johnny Miller, le vainqueur de l’US Open de 1973, a envoyé à Clifford Roberts, alors président d’Augusta National Golf Club, recommandant au jeune Espagnol d’être inclus dans l’édition de 1977. Il était l’un des quatre Européens à bénéficier d’une exemption cette année-là.

Il y avait un sentiment résiduel qui frôlait l’hostilité sur la scène du golf américain selon lequel les Européens étaient des joueurs inférieurs, c’était une croyance qui imprégnait la conscience des Européens eux-mêmes. Ballesteros a démoli cette notion.

Augusta National était et reste aujourd’hui l’incarnation de la sophistication méridionale. Voici un parvenu de Pedrena, dans le nord de l’Espagne, un pauvre enfant de la ferme dont le premier équipement avait été façonné à partir d’une branche d’arbre enfoncée dans une vieille tête de club. Ayant grandi dans l’Espagne rurale, avec de l’argent serré, il sautait le mur au Royal Pedrena pour jouer au clair de lune avec des balles volées et un fer 3 que son frère Manuel lui avait acheté pour son huitième anniversaire.

Il a adopté le rôle rebelle facilement. La presse américaine s’est moqué de l’Espagnol qu’ils ont surnommé le «champion du parking» à cause du tir que Seve avait joué depuis le parking en route pour remporter l’Open de Lytham en 1977 et il avait l’intention de coller deux doigts jusqu’à leur. En 1978, il a été jumelé avec Gary Player, double vainqueur, pour le tour final. La paire a commencé la foulée pour la foulée avec trois sous avant que le Sud-Africain ne commence à tiquer. À un moment donné, Player s’est tourné vers Ballesteros et lui a dit qu’il y avait des gens dans la foule qui ne pensaient pas qu’il pouvait gagner et qu’il y avait des sifflets derrière les cordes tout au long de la dernière ligne droite.

Ballesteros a célébré vigoureusement alors que Player réclamait sa troisième veste verte; il partit en sachant aussi que les conseils de son père, Baldomero, n’avaient jamais été aussi pertinents. «Si vous voulez être n ° 1, vous devez être préparé.»

Il a passé du temps à travailler sur sa concentration mentale par la méditation et utilisait un trapèze pour un problème de dos à l’approche du tournoi de 1980. Un an plus tôt, il avait terminé en 12e place mais il est arrivé la saison suivante en bonne forme, après avoir terminé troisième du Tour Players Championship à Sawgrass. Il a tiré hors des pièges, cardant un 66 à son premier tour et de là, il a à peine regardé en arrière.

Il y a eu un hoquet à 17 ans le deuxième jour quand il a trouvé le septième green avec un coup de départ accroché. Ses partenaires de jeu presque hystériques, David Graham et Andy North, ont demandé à Seve s’il aimerait sortir pour son aigle. Au lieu de cela, Seve a pris le drop, a joué sur un tableau de bord et a planté le ballon à 20 pieds du drapeau avant de percer avec un putt incroyable pour birdie.

«Les joueurs qui continuent de frapper les fairways sont ennuyeux», a-t-il plaisanté après que son deuxième tour lui ait laissé quatre tirs au clair. À la fin de la troisième journée, il avait sept d’avance et le matin de son dernier tour, les seules questions étaient de savoir s’il battrait le record du parcours.

Tout comme Player l’avait expérimenté, il y avait peu d’applaudissements généreux de la part des mécènes d’Augusta National ce jour-là. Après avoir mené par 10 tirs au virage, le champion du parking se dirigeait le nez le premier vers le gravier en quittant Amen Corner. Son avance avait été ramenée à trois coups par l’Australien Jack Newton, puis à deux par l’Américain Gibby Gilbert qui était sur une série d’oiseaux. À la 15e, un fan qui avait prétendu plus tôt être l’ami de Seve l’énerva tellement avec son soutien vocal à Newton qu’il marqua aussitôt son deuxième coup, après une conduite capricieuse, frappa la broche; il l’a percuté et sa nervosité a disparu alors qu’il fermait pour gagner par quatre coups.

Les commentaires sniffants de Gilbert par la suite semblaient résumer une grande partie de l’opinion du golf américain sur Ballesteros. «Seve est bon», a déclaré Gilbert. “Mais il est fait pour bien paraître ici parce qu’Augusta a de larges fairways où il n’y a pas vraiment de problème sur le tee.”

Gilbert semblait ne pas être conscient de la contradiction inhérente à ses propos, tandis que la victoire ultérieure de Seve en 1983 prouvait que l’observation était manifestement absurde.

C’était une compétition plus serrée et interrompue par la pluie, mais Ballesteros a quand même gagné avec la même marge de quatre coups qu’il avait obtenue en 1980 après un dernier tour dans lequel Tom Kite a admis que lui et les autres challengers – Ray Floyd, Craig Stadler et Tom Watson – conduisait des Chevrolets pendant que Seve était dans une Ferrari. Il avait prévalu dans une bataille psychologique avec Watson lors de son dernier tour et il semblait qu’une guerre plus large pour la reconnaissance parmi les golfeurs européens avait été gagnée.

Au cours des 16 prochaines années, Bernhard Langer, Ian Woosnam, Sandy Lyle, Nick Faldo et Olazabal revendiqueraient entre eux neuf vestes vertes.

Langer a frappé Ballesteros de deux tirs en 1986, vengeance d’un renversement de leurs positions à l’Open de St Andrews neuf mois plus tôt, mais l’Allemand admettra plus tard qu’en dépit de leur rivalité, le duo était déterminé à porter un coup pour l’Europe.

«Le monde entier pensait que les Américains étaient meilleurs. Nous voulions prouver que les Européens étaient tout aussi bons », a déclaré Langer.

C’était un message puissant et qui a trouvé une voix de plus en plus forte à l’époque de la Ryder Cup, mais les exploits de Seve à Augusta avaient également des ramifications plus larges.

Olazabal, qui a gagné en 1994 et à nouveau en 1999, a expliqué l’importance de regarder la victoire de Seve, sur un plateau de télévision en Espagne.

«En tant que garçon de 14 ans, je ne pouvais pas croire ce que j’avais vu. J’ai adoré chaque seconde », dira-t-il plus tard à propos de la victoire emblématique de Ballesteros. «Ce qu’il n’aurait pas pu savoir, c’est ce qu’il a fait pour un jeune espagnol, qui rêvait un jour de gagner ici et de mettre cette veste verte, tout comme lui.»

En ce qui concerne le grand moment d’Olazabal en 94, Ballesteros a laissé une note dans son casier avant son dernier tour avec des mots de soutien l’exhortant à la victoire.

«C’était un moment spécial», a déclaré Olazabal. “Vous montez là-haut, et il y a un morceau de papier qui dit:” Restez calme, laissez votre jeu parler, vous avez le jeu pour le gagner. “Cela m’a fait me sentir bien.”

Plus de deux décennies plus tard, Olazabal a répété le geste avec Garcia, avant sa propre victoire à Augusta en 2017.

Il n’y avait pas eu d’intérêt pour le golf dans la famille de Rahm avant que son père ne se rende à Valderrama en 1997 pour voir une équipe européenne dirigée par Seve battre les États-Unis pour remporter la Ryder Cup. Il est peu probable que Rahm, l’un des favoris du Masters de cette année, ait jamais joué à ce sport sans le voyage de son père.

Seve n’a pas tellement enfoncé la porte pour le reste de l’Europe que la laisser entrouverte pour que Langer, Lyle, Faldo, Woosnam et Olazabal pénètrent. Il n’y a eu que deux vainqueurs européens depuis Olazabal en 1999 et peut-être que Seve détient la réponse là aussi. Ses exploits à Augusta ont donné confiance aux Européens dans d’autres sphères du golf. Plus particulièrement lors de la Ryder Cup où le continent a remporté 12 trophées sur 20 depuis 1979 – un indicateur de la domination transatlantique.

Seve, le golfeur européen le plus synonyme de ces exploits, peut s’attribuer le mérite de la transformation. Il en va de même pour les Masters où environ un quart du peloton de cette semaine doit leur présence en partie à ses efforts pour ouvrir la porte.

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